Big data -käsitteelle ei ole yhtä yleistä ja kaikkien käyttämää määritelmää. Yrityksiä sitäkin enemmän:

Big data is high-volume, high-velocity and high-variety information assets that demand cost-effective, innovative forms of information processing for enhanced insight and decision making.
Gartner
Big Data is a phenomenon defined by the rapid acceleration in the expanding volume of high velocity, complex, and diverse types of data. Big Data is often defined along three dimensions -- volume, velocity, and variety.
Demystifying big data, TechAmerica Foundation
Big data is the term for a collection of data sets so large and complex that it becomes difficult to process using on-hand database management tools or traditional data processing applications. The challenges include capture, curation, storage, search, sharing, transfer, analysis, and visualization.
Wikipedia (16.10.2013)
Big Data is the term currently being used to describe the situation a company faces when the size and/or complexity of their data make it difficult for traditional data management technologies to handle.
SAP ("What is Big Data" -blogikirjoitus 9.5.2012) (11.10.2011)
Big data: When volume, velocity and variety of data exceeds an organization’s storage or compute capacity for accurate and timely decision-making
SAS ("Big data defined: It's more than Hadoop" -blogikirjoitus 2.11.2011)

Tässä yli 40 määritelmän lista: What is Big Data?

Käytetyimpiä lähestymistapoja big dataan on hahmottaa asiaa V-kirjaimella alkavien sanojen kautta (englanniksi):

  • Volume
    Dataa on paljon
  • Velocity
    Dataa tulee vauhdilla lisää ja päätöksiä pitäisi tehdä nopeasti
  • Variety
    Data on yhä monimuotoisempaa ("85 % datasta on strukturoimatonta eli vailla selkeää rakennetta...")
  • Value
    Arvottasta dataheinäsuovasta pitäisi löytää ymmärryksen neula
  • Veracity
    Onko data mielekästä tai arvokasta käsiteltävän ongelman kannalta...
  • Volatility
    Kauanko data on olennaista ja miten pitkään sitä pitäisi säilyttää...

Listaa voisi jatkaa (validity, virality yms.), kokonaisuudessaan näitä V-alkuisia määritelmiä pyörii tällä hetkellä eri esityksissä n. kymmenen. Klassikko on tuo 3 V-kirjainta: Volume, Velocity, Variety eli Volyymi, Vauhti, Vaihtelevuus, joka toimii hyvin myös suomeksi.